Charles-Eloi Vial, Napoléon à Sainte-Hélène. L’encre de l’exil

L’exil et la mémoire

L’exil est tou­jours amer. Mais il peut accou­cher de la légende. Tel fut, on le sait, l’histoire du séjour forcé de Napo­léon sur l’île de Sainte-Hélène. L’empereur déchu, qui crut pen­dant long­temps que cette dépor­ta­tion serait pro­vi­soire, s’y consuma d’ennui et de mélan­co­lie. Mais cette mort loin de sa terre lui ouvrit les portes de l’éternité.
Ce fut bien sur ce caillou battu par les vents, dans la tris­tesse de Long­wood House, que Napo­léon com­mença à écrire sa propre his­toire. Charles-Eloi Vial le montre dans ce très beau livre, qui ravira les admi­ra­teurs de l’épopée impé­riale. En effet, on découvre l’intensité de l’activité mémo­rielle à laquelle le pri­son­nier et ses ultimes fidèles se consa­crèrent pen­dant les pre­mières années de l’exil : rédac­tion de mémoires, lec­tures cri­tiques des ouvrages publiés sur l’Empire, acti­vité des mis­sion­naires de la mémoire impé­riale jusqu’en Angleterre.

En fin de compte, cette étude, agré­men­tée de très belles pho­to­gra­phies, montre deux élé­ments : la richesse archi­vis­tique de la période de Sainte-Hélène tout d’abord et qui per­met à l’auteur d’apporter nombre de pièces très éclai­rantes sur l’exil napo­léo­nien ; la manière ensuite dont Napo­léon œuvra jusqu’à son der­nier souffle pour conser­ver sa dignité impé­riale que lui contes­tait son geô­lier Hud­son Lowe.

Certes, il n’y eut pas que des gran­deurs autour du sou­ve­rain exilé. Mes­qui­ne­ries, intrigues, cour­ti­sa­ne­ries, dépres­sions et déses­poirs, séduc­tions et jalou­sies ont abondé dans la petite cour de Long­wood. Beau­coup « d’hommeries » en quelque sorte. Et c’est pré­ci­sé­ment ce qui rend les acteurs de cette tra­gé­die si humains dans ce décor de la gran­deur main­te­nue.
Un véri­table roman que cet exil !

fre­de­ric le moal

Charles-Eloi Vial, Napo­léon à Sainte-Hélène. L’encre de l’exil, Perrin-BNF édi­tions, novembre 2018, 319 p. — 29,00 €.

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